3年800亿美元:自动驾驶投资热潮的背后

张珂        
自动驾驶代表着最先进的技术和生产力。只要涉及到自动驾驶、人工智能等技术,与之相关的初创公司也似乎总能比其它领域的公司更轻松地获得更多的投资。据布鲁金斯学会的一份研究统计,从2014年8月到2017年6月,自动驾驶领域的投资与并购总额接近800亿美元。

自动驾驶已经成为当今世界最热门的投资领域之一,大量风险资本的涌入也推动了全球新一轮造车运动的热潮。

3年800亿美元:自动驾驶投资热潮的背后

但自动驾驶显然并不是一件容易实现的事情。在市场、媒体与资本追逐的背后,关于自动驾驶也出现了一些质疑的声音。无论是技术的开发难度,对绿色环保的正反面作用;还是城市基础设施的滞后,自动驾驶安全与伦理的隐忧,我们都需要进行更多的思考。

备受关注的全球投资热点

自动驾驶代表着最先进的技术和生产力。只要涉及到自动驾驶、人工智能等技术,与之相关的初创公司也似乎总能比其它领域的公司更轻松地获得更多的投资。

据布鲁金斯学会的一份研究统计,从2014年8月到2017年6月,自动驾驶领域的投资与并购总额接近800亿美元。

3年800亿美元:自动驾驶投资热潮的背后

其中,无论是高通以470亿美元收购自动驾驶行业最大的芯片制造商NXP受阻,还是英特尔以153亿美元完成对色列自动驾驶视觉技术开发商MobilEye的收购,都给自动驾驶行业带来强烈震动,并表明科技公司对自动驾驶抱有的强烈期待,也推动着整个产业链的构建与重塑。

此外,传统汽车厂商在整个自动驾驶的投资阵营中日渐活跃。例如,本田汽车公司和软银愿景基金去年向通用汽车公司的Cruise自动驾驶部门共同投资了50亿美元,而大众汽车公司正在就投资福特汽车公司的Argo AI进行谈判。

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另据CB Insights统计数据显示,2018年前三个季度,全球自动驾驶创业公司吸引的风险投资高速增长,达到42亿美元,并远超2017全年的30亿美元,而这还不包括汽车制造商自身用于开发自动驾驶技术的投资。

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数据还显示,在2018年前三个季度,自动驾驶领域在整个汽车行业的投资占比超过了70%,已经成为汽车行业投资增长的绝对主力军。

值得关注的是:在上述资金中,企业风险资本的投资占比正在持续提升,并且开始与传统风险资本的投入持平。

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这反映出传统汽车厂商(如丰田、戴姆勒、大众),以及大型科技公司(如谷歌、亚马逊、百度)等开始加大对该领域的投资,并增强与新兴创业公司的合作。

技术与成本之困

尽管自动驾驶给我们提供了关于未来出行方式的美好蓝图,但横亘在自动驾驶面前的技术与成本之困依然需要经年累月的攻关。例如大众汽车公司称,我们离真正的自动驾驶还有很长的路要走,“无人驾驶汽车的吸引力和成本都很高”。

大众汽车集团战略负责人Thomas Sedran将5级自动驾驶的难度比作“火星载人任务”。他还表示,自动驾驶汽车需要高科技的基础设施,极其昂贵的激光雷达和雷达系统,还需要高价购买云计算和测绘等相关服务。

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“你需要随处可见的最新一代移动基础设施,以及不断更新的高清晰度数字地图。还需要近乎完美的道路标记,”他解释道,“只有极少数城市才会满足这种情况。即便如此,该技术也只能在理想的天气条件下工作。如果在大雨中,路面上有大水坑,这就需要司机的介入。”

自动驾驶相关技术的应用在很长一段时间内也会非常昂贵。据Thomas Sedran的说法,“所谓的3级自动驾驶汽车的传感器、处理器和软件售价高达约5万欧元。……我们需要将传感器的技术成本降至6000-7000欧元左右,”Sedran说,“这需要在激光雷达技术创新方面取得重大突破。”即使实现了这一目标,高清地图和云计算的成本也会为robotaxis出行服务或货车车队增加数亿欧元的年度成本。

从传统汽车制造来看,一个新车型从设计到走向市场,通常需要投入10到20亿美元的资金。这还不只是钱的问题,更是需要历经数年的规划、开发和测试。

而考虑到自动驾驶涉及有待持续开发的、更先进的技术,以及软件与硬件领域更广泛的跨界合作,前述布鲁金斯所称的800亿美元投资就并不算太多了。

自动驾驶真的环保吗?

按照技术应用的设想,自动驾驶汽车能以更高的效率在城市周围和城市之间为人们带来更便利的出行,并有效降低碳排放。然而,对其能源红利的估计在很大程度上可能忽略了自动驾驶增加的能源消耗。

据2018年密歇根大学和福特汽车公司研究人员合作发布的模型显示,自动驾驶汽车其实也可能是能源消耗大户,因为传感器的数据传感以及复杂的计算机运行都会大大增加能源消耗。

该项研究显示,要通过中小型设备组件实现车辆自动驾驶,需要使用2.8-4.0%的车载功率。新的电能消耗主要来源于为计算机和传感器供电,其次是额外增加的17-22公斤设备组件。

例如,在福特Fusion自动驾驶测试汽车增加的能耗来源中,计算机占了41%,额外增加的设备重量占到15%。

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科学记者Peter Fairley对此表示:“自动驾驶系统赋予汽车生态驾驶技能。但它们的计算机和传感器可能消耗足够的电力来抵消这种绿色红利。”

另据2016年美国国家可再生能源实验室的研究数据,自动驾驶汽车带来的间接影响可能会削减60%的能源消耗,但也可能让能源消耗量增长200%。

目前大众、福特、通用等各大汽车制造商都在开发自动驾驶汽车,未来会提供以robotaxis(机器人出租车)为主的移动出行服务,而不是单纯地销售汽车。这种新的模式能够带来的效率提升到底有多高,对降低碳排放的影响到底有多大,仍然值得深度和长期的研究。

上述数据表明,要真正实现自动驾驶的环保性能,一方面需要在技术上的持续开发和进步;另一方面,也将非常依赖于城市基础设施的革新,以及共享出行等新型商业模式的导入。

换句话来说,这既是技术开发本身的问题,也是一个商业模式问题。

从残酷现实看到未来美好

从Gartner技术成熟曲线来看,自动驾驶已经从2017年的欲望膨胀期进入泡沫化的低谷期,同时也是处于低谷期的技术中唯一一个需要10年时间才能普及的技术。这显示出自动驾驶离成熟和普及还有很长的路要走。

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那么,普通消费者又如何看待自动驾驶,对自动驾驶有着怎样的预期呢?美国汽车协会(AAA)的一项新调查显示,大约71%的美国人表示他们不相信自动驾驶汽车。但有趣的是,在该项调查中,有超过一半的受访者(55%)相信到2029年,大多数汽车都将具备自动驾驶能力。

这项调查或许正好映照着自动驾驶的现实与未来:现实是残酷的,但未来是美好的。

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