作者:冉伟

近期,著名加速器Y Combinator(以下简称YC)的总裁萨姆·阿尔特曼(Sam Altman)给YC社区写了一封信。这封信回顾了YC过去的投资业绩,深度分析了YC各业务板块的运行状况,并对未来相关趋势做了预测,还对成功进入YC创业营的条件做了解读。

作为这个星球上最成功的加速器之一的总裁,这封信不仅对加速器、孵化器、风险资本等同行,而且对于创业者来说,都具有很好的学习价值。资本实验室对这封信进行解读,希望能够帮助我们对YC的成功有更深入的理解。我们认为,YC的实践至少有以下几点值得关注:

1.作为加速器,最根本的生存价值是什么?不是商业利益,而是社会价值。这一点看似虚幻,却又是加速器走向可持续和成功的不二法门,也是YC屡屡强调的重中之重。与此同时,YC对非营利机构及各类高端研究项目的资助,其实也能帮助YC更清晰地观察社会趋势,及其对商业与技术的相互影响。

2.加速器需要通过组合拳构建竞争壁垒。就像YC,在成立以来的10来年中,逐步打造了YC 创业营、YC Continuity基金、YC研究部、创业学校、Hacker News论坛5大业务部门,每一个部门都对其他部门形成有力支撑,从而实现了协同发展。当然,罗马不是一天建成的,就像其中的YC Continuity基金才创建两年时间,在线MOOC创业学校也才刚刚开始打造。

3.发挥数据与软件的价值。YC建立了强大的软件系统,来对整个加速器的运营、投资进行管理。软件让YC变得更前瞻、更聪明、更易发现待发掘的优质创业资源,也是YC自认为成功的秘密武器。

4.以价值观打造友好互助的社区。YC提倡三个重要的价值观:第一、为创业者做正确的事情,而不只是满足短期利益;第二、只为好人提供资金;第三,“把爱传下去”。在长期的坚持下,这些价值观必然在整个社区生根落地,并产生难以估量的价值。

5.独具个性的“看人”标准。是否有众多用户真正喜欢你的产品?是否易于被复制?创始人是否聪明、坚定、善于沟通?是否具有清晰和重要的使命?……这些YC决定初创公司能否进入加速器的每一条标准,对于创业者来说,都是值得深度思考的问题。虽然很难有统一的标准去对创业项目和创业者进行准确的判断,但YC特别强调的是:找到那些“不为人知”的创业者往往比那些有着光鲜亮丽的学习与职业经历的人更重要。因为,创业是一件不可重复的事情,过往的成功不代表未来的成功。这一点虽然见仁见智,但为我们强化了一种更为多元而有效的视角。

我们的使命是支持世界上任何一家公司的创新,以使每个人的未来变得伟大。我们相信,新技术、经济增长,以及对社会如何发挥作用的新思想比以往任何时候都更为重要。
 
 

 

一、傲人的业绩

 
 

1.创业大家庭

截至2017年1月1日,YC已经投资过3200多名创始人,以及1470多家公司。YC还资助了30多个非盈利项目。

据Sam Altman预测,如果今年宏观经济没那么糟糕,YC投资过的公司的总价值将超过1000亿美元。与此同时,除了Airbnb、Dropbox和Stripe这三家最知名的公司,YC的投资组合中已经有50多家公司的价值在1亿美元以上。

在2016年冬夏两季创业营,YC为创业公司带去了大约2700万美元资金。到目前为止,YC的第一支Continuity基金则已经完成大约1.87亿美元的后期阶段投资。

一如既往,这主要归功于我们的创始人,以及由他们创造的非常强大和友好的社区——正是这一点让YC变得与众不同;第二,也要归功于我们的团队——我非常感激能和这些才华横溢、奋发图强的人们一起工作。

2016年,YC最大的一笔投资退出是自动驾驶技术开发公司Cruise Automation。该公司成立仅三年,即被通用汽车于2016年3月收购,收购价格近6亿美元。虽然不知道YC本次退出的具体回报数据,但据公开信息,Cruise在被收购前的4轮融资中,融资总额不到1900万美元,YC的回报可想而知。

该退出案例在一定程度上表明了自动驾驶为代表的机器学习技术的广阔空间。对于这一重要和显著的趋势,Sam Altman提到:在未来,YC希望为更多由机器学习技术驱动的公司提供资金。

在信中,Sam Altman如数家珍,提到了众多由YC孵化过的项目,言辞之间可以看出他发自内心的骄傲,也可以看出YC重点关注的行业和领域:

在YC创业营里,Helion、 Oklo,以及 Bright公司都致力于廉价的清洁能源技术,这是YC非常感兴趣的领域;LendUp和Coinbase 是金融服务技术创新的典型代表;Boom和 Relativity Space正在探索航空航天的新战略,而这是大多数企业长期以来没有涉足过的领域。

Gingko Bioworks 正在学习如何设计新的生物;Science Exchange让新的科学实验变得更为简单; FarmLogs让农作物的种植更加容易和高效,而 Gobble, Instacart和 Doordash则让人们更容易吃到它们;社交新闻媒体Reddit和幽默网站 9Gag继续消耗掉Sam Altman大量的时间,但又让他享受投入的每一秒。 

Docker、PlanGrid、 Checkr、 Flexport和 Gusto只是Sam Altman看到的开始蓬勃发展的公司中的一小部分; Machine Zone已经成为世界最大的游戏公司之一;Rappi、Wave(东非地区汇款服务平台)和 Strikingly(移动端建站工具)则是YC创业营中在其他大陆获得成功的公司的一部分。

我们很高兴,能在各个领域为那些对世界有好处,而且能最终成长为大公司的创业企业提供资金。

2.多样化&包容性

2016年,YC投资了52家公司的68位女性创始人。目前,YC投资的公司中大约有22.3%拥有女性创始成员,女性创始人总体比例为12.5%;在2016年,YC还投资了29家公司的52位黑人与拉丁裔创始人。截至目前,YC投资的公司中,11.6%的创始人是黑人或拉丁裔。

在YC创业营中,女性申请者比例与获得融资的女性比例大致相同,这一点对黑人和拉丁裔创始人也是如此。

根据YC的数据观察,女性和和有色人种申请者的比例似乎高于这两个群体各自的创业比例。对于YC,这是令人鼓舞的,表明这些群体对YC的认可。YC将继续拆掉障碍,帮助更多来自弱势群体的创业者申请加入YC创业营。

3.不可忽视的趋势:超大规模公司

Sam Altman还提到了一个重要的趋势,那就是:我们现在处在一个超大规模技术公司的时代。如果你相信梅特卡夫定律,就会相信,与互联网相关的技术公司比以往任何时候都更强大,因为连接到互联网的人口数量越来越大。

Sam Altman认为:像亚马逊、Facebook、谷歌、苹果和微软这样的公司拥有强大的优势,而这一点还不被大多数创始人和投资者完全理解。他们将继续做很多事情,会拥有显著的数据和计算优势,能够吸引大部分最有才华的工程师。他们还会积极地购买那些有前途的公司。如果没有反垄断行动,这种趋势不太可能逆转,所以Sam Altman也建议人们慎重考虑它对初创企业的影响。当然,这些大公司也会有处于弱势的领域,而这些领域都是启动创业的好地方。

 
 

 

二、高度协同的5大业务板块

 
 

YC的成功,在很大程度上源于5大业务板块的高度协同:YC 创业营、YC Continuity基金、YC研究部、创业学校、Hacker News论坛。

1.YC 创业营(旗舰项目)

YC创业营每年举办两期,目前每期入营创业公司125家。YC将向入营企业投资12万美元,获取7%的股权,并在接下来的3个月接受YC的孵化。

YC有一套自己的管理软件,Sam Altman甚至认为这是公司的秘密武器。作为技术投资者,他相信伟大软件的力量。

创业公司经常问YC如何决定哪些申请者进入YC创业营。Sam Altman挑选了4个主要的问题并回答如下:

1)这些公司是否创造了很多人都真正喜欢的产品/服务?

如果“是”,而且“很多”意味着足够大,这家公司就有机会创造可观的回报。

2)这家公司是否易于被复制?

Sam Altman说,他所合作过的最成功的公司具有显著的竞争优势——网络效应、专有技术、复杂的协同,或其他种类的进入障碍。

3)这些创始人会发展成“自然的力量”吗?

正如大多数人所说,除非你投资于伟大的创始人,否则很难赚到钱。Sam Altman经常问自己几个问题:“这些创始人是坚定而果断的吗?他们是不走寻常路的思考者吗?他们是聪明的,尤其是他们有我没有听到过的新主意吗?他们是善于沟通的人吗?他们目标聚焦、热情似火吗?他们总是在障碍中找到出路吗?我会为他们工作吗?”

这些往往是最难以评估的因素,因为你必须对未来的轨迹做出判断——试图预测某个人五年内会在哪里。

4)这家公司有清晰和重要的使命吗?

Sam Altman认为,没有使命的公司通常很难招募到足够多的人来和他们一起工作并努力成长壮大。

YC特别喜欢那些拥有某种非传统背景(例如有着光鲜学历和工作经历)的创始人。Sam Altman认为,创业不是一个可重复的项目,所以YC不喜欢创始人把YC视作去商学院的其中一站。YC品牌价值的提升意味着YC必须更加努力,去找到以正确的理由启动创业的人:把他们痴迷的创意带入生活,并愿意做一些(看似)不合理的事情,以看到它实现。

Sam Altman说,在寻找“不为人知”的人方面,YC有着巨大的成功。YC将继续这样做。他还说:“你不需要有经验、有名气,或有一个令人印象深刻的简历来进入YC创业营。YC为那些有着伟大想法,能证明自己会成功,聪明的,雄心勃勃的人提供资金。”

YC非常重视“社区”的搭建,并认为“社区”的力量和质量是YC必须提供的最重要的价值之一。Sam Altman认为社区的打造依赖于几个重要的价值观:第一、为创业者做正确的事情,而不只是满足短期利益;第二、只为好人提供资金;第三,“把爱传下去”,也就是说YC创业营的初创公司知道他们可以向任何校友寻求帮助;再往后,当他们成为成功的校友,他们也会去帮助新成员。

2.YC Continuity基金

YC于2015年启动了名为YC Continuity的成长阶段基金,目前已建立第二支Continuity基金。

除了YC创业营对初创公司的资助,Continuity基金的推出是为了那些通过YC创业孵化的公司和创始人提供一个友好的成长阶段的资金来源,尤其是其他投资者可能并不完全理解的公司。YC也希望该基金在成长阶段投资市场中成为一支优秀的力量。

3.YC Research 

YC Research是YC的非营利研究部门。该机构的设置基于这样的背景:虽然创业公司是团结人们来解决问题的一个很好的结构,但显然不是解决所有问题的最佳方案。对于一些重要的问题,非营利研究实验室是一个很好的方法。

YC Research既会投资并运营内部团队,有时也会为外部机构提供资金。目前,YC Research支持了5家外部机构:

Basic Income:致力于研究无条件给予基本生活费用对人们的影响。

OpenAI:推进人工智能良性发展的非营利机构。

HARC:由Alan Kay 领导的组织,主要为人们学习和理解更多事物开发新的方法。

New Cities:致力于推进更好的城市建设。

Universal Healthcare:与Watsi的合作项目,研究如何利用科技使医疗变得更好,更实惠。

4.创业学校

YC认为,传播创业精神、打造社区、自由连接每一个想创业的人是重要的。在此背景下,YC新开发了创业MOOC课程,它将免费开放给任何人。该课程将为初创企业提供建议,帮助他们联系上可能有帮助的创业营中的其他初创公司和个人。

在未来的几年里,YC也希望探索“财务援助”之类的方式,为那些只需要少量资金就可以开始创业的人提供帮助。

5.Hacker News

Hacker News是一个著名的互联网论坛,由保罗·格雷厄姆(Paul Graham,硅谷顶尖风险投资家,YC的创始人)在YC成立不久后创建。论坛的初始用户都是保罗的粉丝,现在已经成为所有对YC和获得YC投资的公司感兴趣的人们的枢纽。YC与Hacker News一起成长,而且许多YC的创始人最开始都是Hacker News的用户。

Hacker News仍然专注于初创公司和编程,并开发了许多独特的功能,如“Show HN”可以让用户分享他们正在做的事情,每月的“谁在招聘”已经帮助许多社区成员找到工作。

Hacker News已经成长为科技和初创公司的互联网领先社区,每月拥有340万用户,每日用户达到35万,每日页面浏览量达到400万。目前注册用户不到100万,每天新增用户数百个。在这个论坛上,用户每天发表约1000篇文章和6000条评论。

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