真正改变世界的不是发明,而是“生态系统”

王进        
我们今天的处境与此相似。新发明,如量子计算、神经芯片、合成生物学和材料科学的进步已经存在。然而,并不是这些发明,而是它们催生的生态系统将塑造未来几十年。

对于科技发明,我们通常想到的是“不走寻常路”、“灵光乍现”或者“改变世界”。但是,改变世界的究竟是这些发明,还是与发明相伴随,并持续发挥作用的其他因素?

真正改变世界的不是发明,而是“生态系统”

畅销书作家、咨询顾问Greg Satell最近撰文分享了他有趣而又非常具有启发性的观点。在文中,他指出,无论是电力、内燃机,还是计算机都深刻影响了20世纪。但真正推动产业进步的不是这些单一的技术,而是其催生的二次发明,以及后续建立起来的生态系统。这种生态系统往往需要数十年的时间才能形成,而我们在下一个创新时代的面前,需要做的是找到自己在这个生态系统中的位置,并做好与整个生态系统的连接。以下是文章全文:

想象一下,时光回到1919年,你担任一家道琼斯指数成份股公司的CEO。你完全了解那些将重塑20世纪大部分时间的技术力量,例如电力和内燃机。您甚至可能是这些技术的早期采用者。

一切似乎都像往常一样。

然而,你看不到的是,这些发明仅仅只是开始。家用电器、收音机、高速公路和购物中心等二级技术将以无人能够预测的方式重塑经济。你的公司在十年后只有大约50%的机会留在道琼斯指数上。

我们今天的处境与此相似。新发明,如量子计算、神经芯片、合成生物学和材料科学的进步已经存在。

然而,并不是这些发明,而是它们催生的生态系统将塑造未来几十年。

50年的生产力繁荣

在1919年,电力其实已经是一项有着40年历史的技术。1882年,也就是在托马斯·爱迪生用他革命性的电灯泡发明震惊世界三年后,他在纽约建立了珍珠街发电厂(Pearl Street Station),这是美国,也是全世界第一家商业发电厂。到1884年,它已经为500多个家庭提供电力服务。

真正改变世界的不是发明,而是“生态系统”

然而,尽管电力和电力照明在1919年已经普及,但它们对生产力没有可测量的影响。经济学家保罗·大卫的一篇论文解释了原因:制造商花时间使他们的工厂适应电力,并学会设计工作流程,以利用新技术提供的灵活性。正是改进的工作流程,而不是技术本身,推动了生产力的发展。

汽车也经历了类似的演变:道路和加油站等基础设施建设需要时间;改进的物流重塑了供应链;工厂从靠近客户的北方城市转移到南方的小城镇,那里的劳动力和土地更便宜。这进一步提高了制造业的经济效益。

然而,所有这些只是即将到来的巨大变革的前奏。电力引发了第二次创新,如家用电器和收音机。物流业的改善重塑了零售业,将其从街角商店转移到超市和购物中心。正如罗伯特·戈登在《美国增长的起落》一书中所解释的那样,这些变化带来了1920—1970这50年间的生产力繁荣。

数字革命

1984年,苹果公司推出麦金托什(Macintosh),预示着一个计算机新时代的到来。基于20世纪70年代早期为施乐Alto开发的技术,它有一个位图屏幕、一个图形用户界面和一个鼠标,使得普通消费者更容易使用。

真正改变世界的不是发明,而是“生态系统”

不久之后,个人计算机无处不在。孩子们会用它们写学期论文,玩电子游戏;Lotus1-2-3电子表格软件成为小企业和创业者的办公工具;桌面出版推动了信息流通的民主化。

计算机时代已经开始了。

然而,就像本世纪早期的电力和内燃机一样,计算机对生产力的影响尚微不足道。这正如诺贝尔经济学奖获得者罗伯特·索洛(Robert Solow)打趣所说:“除了生产力统计数据,你可以在任何地方看到计算机时代。”事实上,要等到90年代后期,我们才看到了计算机产生的巨大影响。

再一次,并不是任何一项特殊的发明,而是一个建立了多年的生态系统造成了这种差异:互联网为开源软件铺平了道路;大量的应用程序开发人员创建了行业特定的工具来自动化几乎所有可以想象的业务流程;计算机与电话融合,创造了移动时代。

30年法则

回顾20世纪技术的两个主要时代,一个始终如一的主题开始出现:一个新现象的初步发现,如电力和内燃机,最终被用来创造一个新的发明,如灯泡或汽车。这带来了让人兴奋的进步,并为一些企业家创造了财富,但对整个社会的影响并不大。

真正改变世界的不是发明,而是“生态系统”

然而,慢慢地,一个生态系统开始出现:道路、加油站、购物中心被建立起来;家用电器、个人计算机、互联网和应用软件被发明出来。这些二次发明推动了新的商业模式出现,而新的商业模式创造出新的价值,并提高了生产力。

事实上,创新从来不是一个单一的事件,而是一个发现、工程和变革的过程。作为一个一般的经验法则,这一切都需要30年才能发生,因为成千上万的人、数百万人需要改变他们的行为,协调他们的活动,并开始新的业务。

这就是为什么未来总是让我们吃惊的原因。不是一个大事件带来规模化,而是一些几乎不明显的连接形成了网络。网络科学家把这种类型的事物称为瞬时相变,实际上没有办法准确预测它何时会发生,但是如果你学会寻找信号,你就能够看到。

创新的新时代

今天,我们的处境似乎与1919年那些高管面临的情况非常相似。我们已经破译了人类的基因组;人工智能已经成为现实,并为大多数人所接受;新的计算体系架构,如量子计算机和神经芯片,正处于各大公司的后期开发阶段。

真正改变世界的不是发明,而是“生态系统”

尽管这些发明至少在某些情况下是相对成熟的,但它们还没有创造出能够推动真正变革的生态系统。

然而,今天,我们可以清楚地看到这些生态系统正在被创造。

事实上,在人工智能领域,我们已经看到一个相当发达的生态系统已经出现。在合成生物学和基因组学中,我们也可以看到这样的生态系统,尽管它还处于萌芽阶段。

总体而言,以下是需要知道的重要事项:我们无法准确预测系统何时会产生飞跃,但预测它将在未来十年内发生是一个很好的赌注。这种影响也可能等于或大于20世纪20年代开始的50年繁荣期。最后,它不会由任何特定的发明驱动,而是由生态系统驱动。你需要开始弄清楚你将如何连接。(原文来源:innovationexcellence)

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