美国历史上最大的20起公司破产事件

李鑫        
从1987年的德克萨斯石油公司,到2019年的太平洋煤气电力公司,过去32年间发生的这20起破产事件,让我们既能领略到金融危机到来时的“倾巢之下,焉有完卵”,也能看到从“饮鸩止渴”的欺诈到一步步走向衰亡的“步步惊心”,还能体会到在自然灾害面前“叫天天不应,叫地地不灵”的无奈。

“幸福都是相似的,不幸却各有各的不幸。”回看美国历史上20起最大的公司破产事件,无一不印证着这样的道理。

美国历史上最大的20起公司破产事件

从1987年的德克萨斯石油公司,到2019年的太平洋煤气电力公司,过去32年间发生的这20起破产事件,让我们既能领略到金融危机到来时的“倾巢之下,焉有完卵”,也能看到从“饮鸩止渴”的欺诈到一步步走向衰亡的“步步惊心”,还能体会到在自然灾害面前“叫天天不应,叫地地不灵”的无奈。

美国历史上最大的20起公司破产事件

天灾、人祸,外部环境巨变……每一家公司的破产都有一种或多种不堪回首的往事。

对这些公司的破产,我们或许都能说出一些耳熟能详的故事,但仍然可以一起再重温某些公司曾经的某些瞬间:

成立于1850年的雷曼兄弟公司(Lehman Brothers)曾是美国第四大投行,并在美国抵押贷款债券业务上曾连续40年独占鳌头。但在2008金融危机冲击下,公司持有的大规模与住房抵押贷款相关的“毒药资产”在短时间内价值暴跌,而不得不宣布申请破产保护。这一年,雷曼兄弟已成立158年。

雷曼兄弟只是金融危机中最具代表性,最臭名昭著的破产事件,华盛顿互惠银行、通用汽车、CIT集团、克莱斯勒、桑恩伯格房贷公司……在上述公司中,我们可以发现大约一半的公司都是直接或间接受到2008金融危机的冲击而走向破产,而还有众多的公司不在这个名单之中,可见一场巨大的金融危机就像一场浩劫。

华盛顿互惠银行(Washington Mutual)成立于1889年,总部位于西雅图,曾是美国最大的储蓄银行。在2008金融危机中,因房贷业务的巨额损失,而不得不在2008年宣布破产,从而成为美国历史上最大的储蓄银行破产案。这一年,华盛顿互惠银行已成立119年。

2002年4月30日,世通公司(Worldcom Inc.)CEO伯纳德·埃伯斯在黯然离职时曾对媒体发话:“在我的任期内,世通的财务审计是绝对干净的,我坚信世通仍将作为行业领袖存在下去,并为后来者制定标准。”而在之后的几个月,也就是在公司申请破产保护之后,调查发现该公司财务丑闻涉及的金额增加到90多亿美元。伯纳德曾信誓旦旦说的话可能是历史上最大的企业谎言之一了。

说起安然(Enron)的破产案,恐怕得感谢吉姆·切欧斯。作为一家短期投资机构的老板,正是他掀开了安然公司欺诈与谎言的盖子。2001年初,他公开对安然的盈利模式表示了怀疑,并指出这家公司可能存在的幕后交易。最终,到了2001年下半年,更多的怀疑导致安然股票价格的不断下跌。2001年11月30日,安然股价跌至0.26美元。2001年12月,安然正式向破产法院申请破产保护。

在各大破产案中,明富环球(MF Global)是第一家因欧洲债务危机而倒下的华尔街公司。主要评级机构认为,正是高达63亿美元的欧洲主权债务敞口使得这家在全球市场上颇具影响力的金融衍生品及期货经纪公司承受了过高的风险。2011年10月31日,由于未能及时找到买家,这家公司在纽约申请破产保护,破产时负债约397亿美元,资产约411亿美元。

一起错误的收购同样能够把一家公司拖向深渊,例如美国保险业巨头Conseco公司对绿树金融公司的收购。1998年,Conseco以64.4亿美元收购了房地产租赁服务商绿树金融公司,而根据该公司在2002年向破产法庭的陈述,正是这起收购让Conseco背上了沉重的债务负担,从而最终走向破产。

在上述破产案中,太平洋煤气电力公司(Pacific Gas & Electric)可能是最为特殊的,因为这家公司曾两次申请破产保护。一次是在2001年,这一年恰逢加州电力危机,而该公司因严重干旱影响水力发电,而不得不以高昂的价格从外部购进电力;一次就在2019年,因为被指在2018年11月引发加州史无前例的山火,而面临数百亿美元的潜在赔偿,不得不在2019年初再次申请破产保护。公司成立于1905年,是美国最大的天然气和电力公司之一。

根据墨菲定律,你越担心一件坏事发生,它就越可能发生。回顾起来,20起破产事件也呼应了这个道理。虽然我们可以找出诸多的外部因素,例如经济下滑、市场不景气等等,但内在的贪婪、自大、谎言,或者一次次错误的决策才是最需要我们警醒的……这些力量相互交织,从量变到质变,共同把曾经的巨头推向了崩溃的边缘。

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